Ein Augenscan kann Alzheimer innerhalb von Sekunden erkennen

Zwei neue Studien deuten darauf hin, dass ein nicht-invasiver Augenscan bald eingesetzt werden könnte, um die Alzheimer-Krankheit frühzeitig zu erkennen.

Die Weltbevölkerung altert rasant und die Prävalenz der Alzheimer-Krankheit nimmt zu.

Aus diesem Grund ist die Notwendigkeit effizienter Demenz-Screening-Methoden, die auf Millionen von Menschen angewendet werden können, sehr groß.

Die derzeitigen Diagnoseverfahren sind entweder invasiv oder ineffektiv.

Beispielsweise sind Hirnscans kostspielig, und Wirbelsäulengewindebohrer – oder Lumbalpunktionen – sind invasiv und potenziell schädlich.

Derzeit diagnostizieren Spezialisten die Alzheimer-Krankheit mit Gedächtnistests und durch die Verfolgung von Verhaltensänderungen. Mit dem Auftreten der Symptome ist die Krankheit jedoch bereits fortgeschritten.

Aus diesen Gründen arbeiten die Forscher intensiv daran, immer neue und bessere Diagnostika für Alzheimer zu entwickeln. So versuchen einige Wissenschaftler beispielsweise, mit einem „Schnuppertest“ zu beurteilen, ob jemand an Demenz leidet.

Jetzt sagen Forscher an der Duke University in Durham, NC, dass Alzheimer in Sekundenschnelle diagnostiziert werden könnte, nur indem man einer Person in die Augen schaut, und Wissenschaftler am Sheba Medical Center in Israel stimmen überein.

Zwei neue Studien, die auf der AAO 2018 vorgestellt wurden – der 122. Jahrestagung der American Academy of Ophthalmology in Chicago, IL – zeigen, dass Alzheimer die feinen Blutgefäße in der Netzhaut auf der Rückseite des Auges verändert.

Mit einer innovativen und nicht-invasiven Augenbildgebungstechnik behaupten die Wissenschaftler, dass sie zwischen Anzeichen von Alzheimer und Anzeichen einer leichten kognitiven Beeinträchtigung (MCI) unterscheiden können, was ein Zustand ist, der das Risiko von Alzheimer erhöht, aber an sich nicht schädlich ist.

Dr. Sharon Fekrat, Professorin für Augenheilkunde an der Duke University, leitete die erste Studie gemeinsam mit ihrer Kollegin Dr. Dilraj Grewal, einer assoziierten Professorin für Augenheilkunde an der Duke University.

Die zweite Studie wurde von Forschern des Sheba Medical Center durchgeführt und von Dr. Ygal Rotenstreich, Augenarzt am Goldschleger Augeninstitut, geleitet.

Die Anzeichen der Alzheimer-Krankheit in der Netzhaut

Dr. Fekrat, Grewal und Kollegen erklären, dass sie eine Technik namens Optical Koherence Tomography Angiography (OCTA) verwendet haben, um den Zusammenhang zwischen der Netzhaut der Augen und der Alzheimer-Krankheit zu untersuchen.

Mit OCTA können Augenärzte jede der Schichten der Netzhaut untersuchen, sie kartieren und ihre Dicke nicht-invasiv messen. Die Technik verwendet Lichtwellen, um Fotos von der Netzhaut zu machen.

Forscher haben OCTA verwendet, um zu untersuchen, wie Demenz die Netzhaut beeinflusst, weil es ihnen ermöglicht, die feinsten Venen und roten Blutkörperchen zu untersuchen, die auf der Rückseite des Auges vorhanden sind.

In der ersten Studie verglichen Wissenschaftler die Netzhaut von Menschen mit Alzheimer mit der von Menschen, die nur MCI hatten, und mit der Netzhaut von Menschen, die keine dieser Erkrankungen hatten.

Dr. Fekrat, Grewal und das Team fanden heraus, dass Menschen mit Alzheimer kleine Blutgefäße in der Netzhaut hinter dem Auge verloren hatten. Außerdem war eine bestimmte Schicht der Netzhaut bei Menschen mit Alzheimer dünner als bei Menschen mit MCI oder Menschen, die keine Form von kognitiver Beeinträchtigung hatten.

Die Wissenschaftler spekulieren, dass die Veränderungen in der Netzhaut die Störungen in den Blutgefäßen des Gehirns widerspiegeln, die Alzheimer verursacht. Dies ist eine gültige Hypothese, sagen sie, da der Sehnerv das Gehirn mit der Netzhaut verbindet.

„Dieses Projekt deckt einen riesigen, unerfüllten Bedarf. Es ist nicht möglich, die Anzahl der Patienten mit dieser Krankheit mit aktuellen Techniken wie Hirnscan oder Lumbalpunktion (Spinal Tap) zu überprüfen. Fast jeder hat ein Familienmitglied oder eine Großfamilie, die von Alzheimer betroffen ist. Wir müssen die Krankheit früher erkennen und früher behandeln.“

Alzheimer, die Netzhaut und der Hippocampus

In der zweiten Studie untersuchten Dr. Rotenstreich und sein Team 400 Menschen, die ein hohes genetisches Risiko für die Entwicklung von Alzheimer hatten. Die Wissenschaftler verglichen Hirnscans und Netzhautbilder dieser Menschen mit den Netzhäuten und Gehirnen von Menschen ohne familiäre Vorgeschichte von Alzheimer.

Die Studie ergab, dass die Netzhaut bei Menschen mit einem höheren genetischen Risiko für Alzheimer dünner ist. Außerdem war der Hippocampus bei diesen Menschen kleiner. Beide Demenzerscheinungen korrelierten mit einem schlechten Ergebnis im kognitiven Beeinträchtigungstest.

Der Hippocampus ist ein wichtiger Gehirnbereich zum Lernen und Auswendiglernen. Es ist eine der ersten Regionen, die von der Alzheimer-Krankheit betroffen sind, mit Studien, die belegen, dass Demenz die Neurogenese – also die Bildung neuer Neuronen – im Hippocampus beeinflusst und dass die Alzheimer-Krankheit die Größe dieser Gehirnregion insgesamt reduziert.

Dr. Rotenstreich kommentiert die Bedeutung dieser Ergebnisse mit den Worten: „Ein Hirnscan kann Alzheimer nachweisen, wenn die Krankheit weit über eine behandelbare Phase hinausgeht“.

Er sagt, dass ein Augenscanner-Diagnosetool das Leben der Menschen verbessern würde, die für die Entwicklung von Alzheimer prädisponiert sind, und sagt: „Wir brauchen früher eine Behandlungsmaßnahme. Diese Patienten sind einem so hohen Risiko ausgesetzt.“

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